Antiguos virus de 15.000 años identificados en el derretimiento de los glaciares tibetanos

Como el comienzo de una película de terror, las criaturas antiguas están emergiendo del almacenamiento en frío del permafrost ahora derretido: desde una megafauna extinta increíblemente preservada como el rinoceronte lanudo, hasta los restos de un lobo gigante de 40.000 años de antigüedad, y bacterias de más de 750.000 años.

No todos están muertos. El musgo centenario pudo volver a la vida en el calor del laboratorio. Increíblemente, también lo eran los diminutos gusanos redondos de 42.000 años.

Estos fascinantes destellos de organismos del pasado lejano de la Tierra están revelando la historia de los ecosistemas antiguos, incluidos los detalles de los entornos en los que existían. Pero el derretimiento también ha creado algunas preocupaciones sobre el regreso de virus antiguos para perseguirnos.

“La fusión no solo conducirá a la pérdida de esos microbios antiguos archivados y virus, pero también liberarlos al medio ambiente en el futuro “, los investigadores escribir en un nuevo estudio, dirigido por el primer autor y microbiólogo Zhi-Ping Zhong de la Universidad Estatal de Ohio.

Gracias a las nuevas técnicas de metagenómica y los nuevos métodos para mantener esterilizadas las muestras de núcleos de hielo, los investigadores están trabajando para comprender mejor qué hay exactamente dentro del frío.

En la nueva investigación, el equipo pudo identificar un archivo de docenas de virus únicos de hace 15.000 años de la capa de hielo Guliya de la meseta tibetana y obtener información sobre sus funciones.

“Estos glaciares se formaron gradualmente, y junto con el polvo y los gases, muchos, muchos virus también se depositaron en ese hielo”. dicho Zhong. Estos microbios representan potencialmente a los que se encuentran en la atmósfera en el momento de su depósito, explica el equipo en su artículo.

Estudios pasados han demostrado que las comunidades microbianas se correlacionan con los cambios en las concentraciones de polvo e iones en la atmósfera, y también pueden indicar las condiciones climáticas y ambientales en ese momento.

Dentro de estos registros congelados de la antigüedad, a 6,7 ​​kilómetros (22.000 pies) sobre el nivel del mar en China, los investigadores descubrieron que 28 de los 33 virus que identificaron nunca se habían visto antes.

“Estos son virus que habrían prosperado en entornos extremos”, dicho El microbiólogo Matthew Sullivan de la Universidad Estatal de Ohio, con “firmas de genes que les ayudan a infectar células en ambientes fríos, solo firmas genéticas surrealistas de cómo un virus es capaz de sobrevivir en condiciones extremas”.

Al comparar sus secuencias genéticas con una base de datos de virus conocidos, el equipo encontró que los virus más abundantes en ambas muestras de núcleos de hielo eran bacteriófagos que infectan Metilobacteria – bacterias importantes para el ciclo del metano dentro del hielo.

Estaban más relacionados con los virus que se encuentran en Metilobacteria cepas en hábitats de plantas y suelos – consistente con un informe anterior que la principal fuente de polvo depositado en la capa de hielo de Guliya probablemente se origina en los suelos.

“Estos virus congelados probablemente se originan en el suelo o las plantas y facilitan la adquisición de nutrientes para sus huéspedes”, dijo el equipo. concluido.

Si bien el espectro de los virus antiguos parece particularmente preocupante a mediados depandemia, el mayor peligro radica en qué más está liberando el hielo derretido: reservas masivas de metano y carbono secuestrados. Pero está claro que el hielo también podría contener información sobre cambios ambientales pasados ​​y también sobre la evolución de los virus.

“Sabemos muy poco sobre virus y microbios en estos entornos extremos, y lo que realmente hay allí”. dice el científico de la Tierra Lonnie Thompson, quien señala que todavía tenemos muchas preguntas importantes sin respuesta.

“¿Cómo responden las bacterias y los virus a cambio climático? ¿Qué sucede cuando pasamos de una era de hielo a un período cálido en el que estamos ahora? “

Aún queda mucho por explorar.

Este estudio fue publicado en Microbioma.

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