Científicos descubren un nuevo fenómeno auroral oculto en un video de 19 años

No todas las auroras se deslizan por el cielo como serpientes. Algunas, llamadas auroras difusas, se parecen más a un brillo uniforme disperso por todo el cielo.

Los científicos saben bastante sobre estas auroras difusas, pero un viejo video de 2002 que revela lo que parece ser un fenómeno de auroras indocumentadas muestra que definitivamente no lo sabemos todo.

“Encontramos estos eventos en una película tomada la noche del 15 de marzo de 2002 en Churchill, [Manitoba], Canadá ” los investigadores escriben en un resumen de su investigación.

“Aparecen como una sección de aurora difusa que rápidamente se ilumina, luego desaparece y también borra la aurora de fondo. Luego, en el transcurso de varias decenas de segundos, la aurora difusa recupera su brillo original”.

El equipo, formado por científicos de la Universidad de Iowa, la Universidad de Calgary y la NASA, ha denominado el fenómeno “borradores de auroras difusas”.

Los investigadores creen que esta es la primera vez que se informa sobre este fenómeno en la literatura científica y no tienen idea de qué los está causando.

“Surge la pregunta: ¿son estos un fenómeno común que se ha pasado por alto o son raros?” dice la astrónoma de la Universidad de Iowa Allison Jaynes.

“Saber que existen significa que hay un proceso que los está creando, y puede ser un proceso que aún no hemos comenzado a analizar porque nunca supimos que estaban sucediendo hasta ahora”.

Las auroras son el resplandor danzante emitido por partículas ionizadas en la atmósfera superior de la Tierra. Estas partículas son energizadas por los vientos solares, y su desprendimiento de este exceso de energía crea la luz etérea que vemos.

Algunas auroras aparecen como objetos discretos que flotan en el cielo, mientras que otras son más difusas, penetrando igualmente en un área amplia.

Las auroras difusas están vinculadas a dos tipos específicos de ondas atmosféricas, el ciclotrón de electrones armónico y el coro de banda superior, que pueden dispersar los electrones producidos en la magnetosfera para crear el resplandor.

Aunque esto se comprende bien, los científicos no están seguros de cuánto contribuye cada tipo de onda a la formación de la aurora difusa, o incluso si otro tipo de ondas, llamadas ondas de silbido en modo silbido, también están ayudando al proceso.

El equipo espera que la identificación de los borradores aurorales difusos de este viejo video ayude a responder algunas de estas preguntas.

Aunque la investigación publicada es nueva, sus orígenes comenzaron hace casi dos décadas. En 2002, David Knudsen, físico de la Universidad de Calgary, capturó el video en una noche fría en Churchill.

Si bien vieron muy poco en la noche, cuando más tarde se analizó el video, Knudsen notó el fenómeno, quien garabateó en su cuaderno “resplandor difuso pulsante de ‘oscurecimiento’, que luego se llena durante varios segundos”.

Sin embargo, la nota no se siguió en ese momento, y no fue hasta hace poco que Jaynes entregó el video y el cuaderno a un estudiante de posgrado para que investigara más.

El estudiante de posgrado, el astrofísico Riley Troyer, creó un programa de computadora para analizar el video y descubrió que la aurora tardó en promedio 20 segundos en ‘recuperar’ su brillo.

010 knudsen(David Knudsen / Universidad de Iowa)

Arriba: Las notas de 2002 escritas por Knudsen, que hacen referencia al “resplandor difuso pulsante ‘apagón'”.

“Lo más valioso que encontramos es mostrar el tiempo que tarda la aurora en pasar de un evento de borrado (cuando la aurora difusa se borra) para rellenarse o colorear de nuevo y cuánto tiempo tarda en volver de ese estado borrado a ser una aurora difusa ” dice Troyer.

“Tener un valor en eso ayudará con el futuro modelado de campos magnéticos”.

Todavía hay mucha investigación por hacer, pero el equipo espera que ahora que sabemos que existen los borradores, podamos encontrar más.

Solo esperamos que no sean necesarios otros 20 años para descubrirlos.

La investigación ha sido publicada en el Journal of Geophysical Research: Física espacial.

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