¿Cómo evolucionará Delta a continuación? Un científico predice cómo podría ser el futuro

los COVID-19 pandemia es una demostración dramática de la evolución en acción. La teoría evolutiva explica gran parte de lo que ya ha sucedido, predice lo que sucederá en el futuro y sugiere qué estrategias de gestión probablemente sean las más efectivas.

Por ejemplo, la evolución explica por qué la Variante delta se propaga más rápido que la cepa original de Wuhan. Explica lo que podríamos ver con futuras variantes. Y sugiere cómo podríamos intensificar las medidas de salud pública para responder.

Pero Delta no es el final de la historia para SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19. Esto es lo que la teoría de la evolución nos dice que sucede a continuación.

Recuérdame de nuevo, ¿cómo evolucionan los virus?

Evolución es el resultado de mutaciones aleatorias (o errores) en el genoma viral cuando se replica. Algunas de estas mutaciones aleatorias será bueno para el virus, confiriendo alguna ventaja. Es más probable que las copias de estos genes ventajosos sobrevivan hasta la próxima generación, a través del proceso de selección natural.

También se pueden desarrollar nuevas cepas virales a través de recombinación, cuando virus adquieren genes de otros virus o incluso de sus huéspedes.

En términos generales, podemos esperar que la evolución favorezca las cepas de virus que dan como resultado una epidemia curva, produciendo más casos más rápidamente, lo que lleva a dos predicciones.

Primero, el virus debería volverse más transmisible. Es probable que una persona infectada infecte a más personas; las versiones futuras del virus tendrán un número R o reproductivo más alto.

En segundo lugar, también podemos esperar que la evolución acorte el tiempo que transcurre entre que alguien se infecta y otro (un “intervalo de serie” más corto).

Ambos cambios previstos son claramente buenas noticias para el virus, pero no para su anfitrión.

Ajá, eso explica Delta

Esta teoría explica por qué Delta ahora está barriendo el mundo y reemplazando la cepa original de Wuhan.

La cepa original de Wuhan tenía un valor R de 2-3, pero el valor R de Delta es de aproximadamente 5-6 (algunos investigadores dicen que esta cifra es más alto aún). Por lo tanto, es probable que alguien infectado con Delta infecte al menos al doble de personas que la cepa original de Wuhan.

También hay evidencia de que Delta tiene un intervalo de serie mucho más corto en comparación con la cepa original de Wuhan.

Esto puede estar relacionado con un mayor carga viral (más copias del virus) en alguien infectado con Delta en comparación con cepas anteriores. Esto puede permitir que Delta transmita antes de la infección.

Una carga viral más alta también puede hacer que Delta transmita más fácilmente en el aire libre y después “contacto fugaz“.

¿Afectan las vacunas a la evolución del virus?

Sabemos que las vacunas COVID-19 diseñadas para proteger contra la cepa original de Wuhan funcionan contra Delta, pero son menos efectivo

. La teoría evolutiva predice esto; Las variantes virales que pueden evadir las vacunas tienen una ventaja evolutiva.

Entonces podemos esperar una carrera de armamentos entre los desarrolladores de vacunas y el virus, con las vacunas tratando de ponerse al día con la evolución viral. Es por eso que es probable que veamos que tenemos inyecciones de refuerzo, diseñado para superar estas nuevas variantes, al igual que vemos con las vacunas de refuerzo contra la gripe.

Vacunas para COVID-19 reduce tu oportunidad de transmitir el virus a otros, pero no bloquean totalmente la transmisión. Y la teoría de la evolución nos da una advertencia.

Hay una compensación entre la transmisibilidad y qué tan enferma se enferma una persona (virulencia) con la mayoría de los microorganismos causantes de enfermedades. Esto se debe a que necesita una cierta carga viral para poder transmitir.

Si las vacunas no son 100 por ciento efectivas para bloquear la transmisión, podemos esperar un cambio en la compensación hacia una mayor virulencia. En otras palabras, un efecto secundario de que el virus pueda transmitirse de personas vacunadas es que, con el tiempo, la teoría predice que se volverá más dañino para las personas no vacunadas.

¿Qué hay de las variantes futuras?

A corto plazo, es muy probable que la evolución continúe “afinando” el virus:

  • su valor R seguirá aumentando (más personas se infectarán en una generación)

  • el intervalo de serie disminuirá (las personas se volverán infecciosas antes)

  • variantes harán que las vacunas sean menos efectivas (evasión de vacunas).

Pero no sabemos qué tan lejos podrían llegar estos cambios y qué tan rápido podrían suceder.

Algunos científicos creen que es posible que el virus ya se esté acercando “aptitud máxima“. Sin embargo, todavía puede haber algunos trucos bajo la manga.

El Grupo Asesor Científico para Emergencias (SAGE) del gobierno del Reino Unido ha escenarios explorados para la evolución a largo plazo del virus.

Dice que es casi seguro que habrá una “deriva antigénica”, la acumulación de pequeñas mutaciones que llevarán a que las vacunas actuales se vuelvan menos efectivas, por lo que los refuerzos con vacunas modificadas serán esenciales.

Luego dice que cambios más dramáticos en el virus (“cambio antigénico”), que podrían ocurrir a través de la recombinación con otros coronavirus humanos, es una “posibilidad realista”. Esto requeriría una reingeniería más sustancial de las vacunas.

SAGE también cree que existe una posibilidad realista de una “zoonosis inversa”, lo que lleva a un virus que puede ser más patógeno (dañino) para los humanos o capaz de evadir las vacunas existentes. Este sería un escenario en el que el SARS-CoV-2 infecta a los animales, antes de volver a cruzar a los humanos. Ya hemos visto infectar el SARS-CoV-2 visones, felinos y roedores.

¿Se volverá más mortal el virus?

Las versiones del virus que enferman mucho a su huésped (son muy virulentas) generalmente se seleccionan en contra. Esto se debe a que las personas tendrían más probabilidades de morir o quedar aisladas, lo que reduciría la posibilidad de que el virus se transmita a otras personas.

SAGE cree que es poco probable que este proceso haga que el virus se vuelva menos virulento a corto plazo, pero esta es una posibilidad realista a largo plazo. Sin embargo, SAGE dice que existe una posibilidad realista de que se desarrollen cepas más virulentas a través de la recombinación (lo que se sabe que hacen otros coronavirus).

Entonces, la respuesta a esta pregunta crítica es que realmente no sabemos si el virus se volverá más letal con el tiempo. Pero no podemos esperar que el virus se vuelva inofensivo por arte de magia.

¿Los humanos evolucionarán para ponerse al día?

Lamentablemente, la respuesta es no”. Los seres humanos no se reproducen lo suficientemente rápido y acumulan suficientes mutaciones favorables lo suficientemente rápido para que podamos adelantarnos al virus.

El virus tampoco mata a la mayoría de las personas que infecta. Y en países con sistemas de atención médica con recursos suficientes, no mata a muchas personas en edad reproductiva. Por lo tanto, no existe una “presión de selección” para que los humanos muten favorablemente para mantenerse por delante del virus.

¿Qué pasa con las pandemias futuras?

Finalmente, la teoría de la evolución tiene una advertencia sobre futuras pandemias.

Una mutación genética que permite que un virus de una especie desconocida y relativamente rara (como un murciélago) obtenga acceso a las especies de animales grandes más comunes y ampliamente distribuidas en el planeta: los humanos. será fuertemente seleccionado para.

Entonces podemos esperar pandemias futuras cuando los virus animales se propagan a los humanos, tal como lo han hecho en el pasado. La conversación

Hamish McCallum, Director, Centro de Salud Planetaria y Seguridad Alimentaria, Universidad Griffith, Universidad Griffith.

Este artículo se vuelve a publicar desde La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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