El terremoto más grande jamás ocurrido en el Mediterráneo no fue lo que pensamos, dicen los científicos

La historia nos dice que en el año 365 d.C., la región mediterránea fue sacudida por un estruendoso terremoto estimado como una magnitud 8.0 o superior. El terremoto y el posterior tsunami mataron a decenas de miles de personas y destruyeron Alejandría en Egipto y varias otras ciudades.

Sin embargo, una nueva investigación ahora sugiere que algunas suposiciones anteriores sobre el terremoto y su legado sísmico podrían no ser correctas, y los hallazgos podrían significar cambios drásticos para los modelos de terremotos y tsunamis en la región hoy.

Hasta ahora, el consenso general ha sido que la Zona de subducción helénica debajo de Creta causó el terremoto gigante, pero la última evidencia sugiere un grupo de ‘fallas normales

‘costa afuera del oeste y suroeste de Creta puede haber estado detrás de la elevación de vastas extensiones de expuestos ‘playa fósil’ a lo largo de la costa de Creta.

010 sismo mediterráneo 1Costa fósil alrededor de Creta, que muestra el aumento del nivel del suelo. (Richard Ott)

“Nuestros hallazgos favorecen colectivamente la interpretación de que los terremotos y tsunamis dañinos en el Mediterráneo oriental pueden originarse en fallas normales, destacando el peligro potencial de los terremotos tsunamigénicos de fallas normales de la placa superior”, escriben los investigadores en su papel.

Al estudiar las costas fósiles expuestas por el levantamiento sísmico y aplicar técnicas de datación por radiocarbono, los investigadores pudieron trabajar hacia atrás para descubrir con más precisión cómo se movió realmente el suelo para producir el paisaje roto.

La elevación del suelo alrededor de las playas, a una altura de unos 9 metros, o casi 30 pies en algunos lugares, expuso y eliminó enormes cantidades de organismos marinos, cuyas conchas y esqueletos revelan pistas vitales.

Vermetids y los corales se recolectaron de un total de ocho sitios alrededor de Creta, lo que les dio a los investigadores 32 nuevos puntos de datos en términos de edades geológicas. Luego, se utilizó un modelo informático para ajustar estas fechas y ubicaciones con la posible actividad sísmica, y también se tomaron en consideración los escritos históricos sobre terremotos en el área.

Los resultados sugieren que una serie de terremotos en los primeros siglos del milenio probablemente causaron el levantamiento, antes del legendario terremoto de 365 EC, que anteriormente se suponía que era el culpable.

La nueva hipótesis está respaldada por alguna otra evidencia, incluido el aparente abandono del antiguo puerto de Phalasarna alrededor del año 66 d.C., aunque el equipo de investigación admite que los datos no son de ninguna manera concluyentes en esta etapa.

En otras palabras, las fallas normales en la región podrían ser capaces de causar más destrucción de lo que se pensaba anteriormente, y el terremoto de 365 EC, que no parece haber expuesto estas secciones de la playa fósil después de todo, puede haberse originado en fallas normales, no la zona de subducción helénica como muchos solían pensar.

Esto tampoco es solo una curiosidad histórica: significa que es posible que sea necesario ajustar las predicciones y el modelado de terremotos de hoy en día.

Si bien el peligro de la zona de subducción helénica puede ser menor de lo que se pensaba anteriormente, el peligro de múltiples fallas normales podría ser mayor de lo que nos dimos cuenta, especialmente en términos de la sincronización agrupada, que ha sido observado en estudios antes.

Los investigadores quieren ver más mediciones y registros sísmicos tomados en la región mediterránea, particularmente lejos de las costas (donde se tomó la mayor parte de los datos de este estudio).

“Con base en estos hallazgos y la mejor consistencia con el registro a largo plazo de extensión de la corteza en la región, favorecemos un origen de fallas normal para los terremotos de 365 EC y anteriores”, concluyen los investigadores en su artículo publicado.

“Sin embargo, observamos que se requiere más investigación, y especialmente imágenes geofísicas, para comprender adecuadamente la tectónica y el peligro sísmico de la zona de subducción helénica”.

La investigación ha sido publicada en Avances de AGU.

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