Finalmente sabemos por qué los girasoles más viejos siguen mirando hacia el este (y por qué es algo bueno)

Los girasoles orientados al este son más felices, saludables y productivos que los que miran hacia otras direcciones, y todo se debe al calor del sol de la mañana.

Esa es la conclusión a la que llega un nuevo estudio que buscaba averiguar por qué las alegres flores amarillas tienden a madurar de cara al este, a pesar de una juventud más flexible en la que su orientación cambia para enfrentarse al sol en movimiento.

La mayor calidez y luz del sol naciente atrae a más abejas por la mañana, lo que resulta en un mejor crecimiento, una producción más temprana de polen, semillas más abundantes y un mayor éxito reproductivo.

“Es bastante sorprendente que estén orientados hacia el este”, dijo la bióloga de plantas Stacey Harmer

de la Universidad de California Davis. “Es mejor para ellos mirar hacia el este, ya que producen más descendencia”.

A medida que crecen, los girasoles jóvenes (Helianthus annuus

) exhiben un comportamiento particular: la cabeza de la flor, o capitulo, se mueve para seguir al Sol a través del cielo, como se ve en el video a continuación.

En investigación previa publicado en 2016, Harmer y sus colegas determinaron que este seguimiento SIDA tanto en el crecimiento de la planta y la flor como en la atracción de polinizadores.

Sin embargo, a medida que el girasol madura, su tallo se endurece, lo que limita significativamente el movimiento. Cuando esto ocurre, el capitulo se asienta hacia el este.

Exactamente por qué los girasoles hicieron esto siguió siendo un misterio para los investigadores en 2016, por lo que otro equipo dirigido por el biólogo de UC Davis Nicky Creux diseñó un experimento para averiguarlo.

Una de las formas de averiguar por qué algo hace las cosas que hace es cambiar su situación para que ya no lo haga. Con los girasoles orientados al este, esto es increíblemente simple: todo lo que tienes que hacer es darles la vuelta. Eso es exactamente lo que hicieron los investigadores, tomando medidas y comparando los controles normales orientados al este con los girasoles orientados al oeste.

Lo primero que notaron los investigadores fue que las flores que miraban hacia el este atraían a un número significativamente mayor de abejas por la mañana. Durante el resto del día, las abejas no mostraron preferencia, lo que sugiere que esa ventana de la mañana podría marcar una gran diferencia.

Los girasoles orientados hacia el este también comenzaron a liberar su polen más temprano en la mañana, aproximadamente 30 minutos, un tiempo que coincidía bastante bien con el tiempo de demora entre las horas pico de visita de los polinizadores.

El análisis de seguimiento sugiere que todo esto tiene que ver con la temperatura del capítulo. El sol calienta la cabeza de la flor, lo que hace que libere polen; cuando se calentaron artificialmente, las flores orientadas al oeste mostraron un comportamiento similar de liberación de polen.

Curiosamente, este calentamiento artificial no supuso ninguna diferencia en las visitas de los polinizadores, aunque no está del todo claro por qué. Los investigadores creen que las marcas en las flores visibles para los polinizadores bajo la luz ultravioleta del Sol pueden tener algo que ver con esto: en los girasoles orientados al este, las flores eran brillantes y estas marcas eran claramente más visibles.

El efecto sobre los girasoles también fue notable. Los girasoles orientados hacia el este produjeron semillas más abundantes y pesadas que los orientados hacia el oeste. Y el polen de los girasoles orientados al este parecía tener más éxito en producir descendencia.

Los investigadores descubrieron esto al rodear girasoles que solo producían semillas y no polen, con girasoles orientados al este y al oeste. Usando genotipificación, luego determinaron si las plantas de semillas fueron polinizadas por polen del este o del oeste. Los girasoles orientados al este produjeron significativamente más descendencia que los orientados al oeste.

Todo esto sugiere que, si bien mirar hacia el este puede no ser absolutamente clave para el éxito de un girasol, proporciona un impulso suficiente para que valga la pena.

“Nuestros resultados demuestran que la orientación hacia el este de los capítulos maduros de girasol juega un papel importante en la gestión del microclima de las flores y asegura las condiciones correctas para la antesis, la polinización y el desarrollo de las semillas”. los investigadores escribieron en su artículo.

La investigación ha sido publicada en Nuevo fitólogo.

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