Incluso las erupciones volcánicas menores podrían desencadenar una catástrofe global, advierten los científicos

El espectro de las aterradoras erupciones volcánicas está grabado en nuestra imaginación desde la infancia: una explosión devastadora, seguida de ráfagas de lava y humo ondulante.

Los peligros de las erupciones volcánicas a gran escala son muy reales: en el peor de los casos, una erupción supervolcánica extremadamente rara y poderosa podría incluso devastar el planeta. Pero los científicos ahora advierten que ni siquiera se necesitaría tal extremo estallido para desencadenar una catástrofe global.

De acuerdo a nueva investigación

, los eventos volcánicos de menor escala aún pueden desencadenar el caos suficiente como para poner en peligro el mundo moderno.

“Incluso una erupción menor en una de las áreas que identificamos podría hacer erupción de cenizas suficientes o generar temblores lo suficientemente grandes como para interrumpir las redes que son fundamentales para las cadenas de suministro y los sistemas financieros globales”. dice la investigadora de riesgos globales Lara Mani

de la Universidad de Cambridge.

“Por el momento, los cálculos están demasiado sesgados hacia explosiones gigantes o escenarios de pesadilla, cuando los riesgos más probables provienen de eventos moderados que inhabilitan las principales comunicaciones internacionales, redes comerciales o centros de transporte”.

Es posible que las erupciones moderadas no capten nuestra atención tanto como sus contrapartes más atronadores, pero pueden causar más estragos.

Caso en cuestión: la erupción de magnitud 6 del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991 fue aproximadamente 100 veces más poderosa que la erupción de magnitud 4 del Eyjafjallajökull de Islandia en 2010.

Pero Eyjafjallajökull resultó ser la erupción volcánica más costosa de la historia, con una factura de daños de US $ 5 mil millones para la economía global, mientras que las pérdidas de la erupción mucho mayor del Monte Pinatubo fueron solo una fracción de eso (US $ 740 millones en 2021, ajustado por inflación).

¿Cómo es posible este desequilibrio? Mani y su equipo lo llaman la ‘asimetría VEI-GCR’: un nuevo tipo de paradigma donde el peligro de los volcanes (riesgo catastrófico global, GCR) no aumenta en línea con el poder de los volcanes (índice de explosividad volcánica, VEI).

Históricamente, las evaluaciones del riesgo volcánico han sugerido que cuanto más poderosas son las erupciones de un volcán, mayor es el peligro que presenta en términos de riesgo catastrófico global: una relación que puede llamarse ‘simetría VEI-GCR’.

Pero este podría ya no ser el caso, ya que gran parte de la infraestructura crítica del mundo hoy en día, incluidos los pasajes de transporte marítimo internacional, los cables de telecomunicaciones submarinos y las rutas de transporte aéreo, no está especialmente cerca de las regiones volcánicas que producen las erupciones más poderosas (con una VEI de 7 u 8).

“Observamos que muchas de estas infraestructuras y redes críticas convergen en regiones donde podrían estar expuestas a erupciones volcánicas de escala moderada (VEI 3-6)”, afirman los investigadores. escribir en su estudio.

“Estas regiones de intersección, o puntos de pellizco, localidades en las que hemos priorizado la eficiencia sobre la resiliencia y hemos creado un nuevo panorama global de riesgo catastrófico “.

Según el análisis del equipo, hay siete de estos ‘puntos de aprisionamiento’ en todo el mundo, donde los elementos de infraestructura críticos ahora se encuentran peligrosamente cerca de las erupciones de magnitud 3 a 6 de VEI.

Estos incluyen Taiwán, que produce una gran cantidad de microchips del mundo, cuyo suministro global se ve comprometido por la proximidad al Tatun Volcanic Group (TVG).

En los EE. UU., Las erupciones moderadas en el noroeste del Pacífico tienen el potencial de interrumpir el comercio y los viajes tanto en los EE. UU. Como en Canadá, causando un daño económico masivo.

Mientras tanto, los volcanes en Islandia tienen el potencial de crear un punto de aprieto en el Atlántico Norte, interrumpiendo el tráfico aéreo entre Londres y Nueva York y causando serios retrasos en las redes comerciales y de transporte.

Otros puntos críticos internacionales, ubicados en el Mediterráneo y alrededor de Malasia, amenazan algunas de las rutas marítimas más transitadas del mundo.

Otro, ubicado en el Estrecho de Luzón, es una ruta clave para los cables de telecomunicaciones submarinos que conectan a China, Hong Kong, Taiwán, Japón y Corea del Sur, todos los cuales podrían resultar dañados por erupciones que causen deslizamientos de tierra submarinos y tsunamis, lo que provocaría graves interrupciones en las capacidades de comunicación. y mercados financieros globales.

Este tipo de consecuencias aguas abajo no son las primeras cosas que nos vienen a la mente cuando pensamos en el poder destructivo de los volcanes, pero tal vez deberían serlo, sugieren los investigadores.

“Es hora de cambiar la forma en que vemos el riesgo volcánico extremo”, Mani dice.

“Necesitamos dejar de pensar en términos de erupciones colosales que destruyen el mundo, como se describe en las películas de Hollywood. Los escenarios más probables involucran erupciones de menor magnitud que interactúan con nuestras vulnerabilidades sociales y nos llevan en cascada hacia la catástrofe”.

Los hallazgos se informan en Comunicaciones de la naturaleza.

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