Incluso los pozos petrolíferos cerrados siguen arrojando metano al aire, advierten los científicos

El legado de los pozos de petróleo abandonados en los EE. UU. No es difícil de ver, incluso deja enormes agujeros en el paisaje que dan miedo a la vista. Pero sus secuelas invisibles son aún más alarmantes.

En los EE. UU. Y Canadá, hay millones de abandonados o pozos de petróleo y gas inactivos dejados por sus antiguos operadores y, a menudo, mal sellados. Estas reservas varadas, a veces llamadas pozos huérfanos – pueden haber sido abandonados por humanos, pero no son una fuerza gastada.

Pozos abandonados, cientos de miles de los cuales son se cree que es indocumentado, se estima que arrojan grandes cantidades de emisiones de metano que atrapan el calor a la atmósfera, superando con creces las proyecciones de las autoridades ambientales como la EPA de EE. UU.

Las estimaciones conservadoras sugieren que los pozos abandonados podrían representar hasta 4 por ciento de las emisiones de gas metano de los sistemas de petróleo y gas en los EE. UU., aunque la veracidad de tales estimaciones es discutible, dada la relativa falta de mediciones sobre el terreno.

Empeora, en parte debido a la naturaleza fracturada del abandono. Aparte de los pozos completamente abandonados, una subcategoría de pozos inactivos conocida como ‘cerrados’ puede presentar los mismos riesgos de fuga de metano, pero pasar desapercibida en las cifras oficiales.

Los cierres son pozos inactivos que actualmente no se utilizan para la producción de petróleo, probablemente debido a las condiciones del mercado, pero que podrían reactivarse en el futuro. A pesar de toda la preocupación creciente sobre cuán grande es el fiasco de pozos abandonados Es decir, las personas recluidas, muchas de las cuales no tienen límite, nunca se han medido por su propia contribución a las emisiones de gases de efecto invernadero.

en un nuevo estudio por científicos de la Universidad de Cincinnati, los investigadores buscaron rectificar eso.

La biogeoquímica Amy Townsend-Small y su asistente de investigación Jacob Hoschouer visitaron los sitios de 37 pozos inactivos ubicados en una propiedad privada en Texas. Cuenca Pérmica

, la cuenca de producción de petróleo más grande de los EE. UU., Que en conjunto produce aproximadamente 60 por ciento más emisiones de metano que el promedio nacional para las regiones de producción de petróleo y gas.

Parte del problema, encontraron los investigadores, son los encierros. Si bien muchos de los pozos inactivos medidos para niveles elevados de metano no mostraron fugas o mostraron pocas fugas, varios tenían fugas de metano en grandes cantidades, hasta un máximo de 132 gramos por hora.

“Algunos de ellos tenían muchas fugas”, Townsend-Small dice. “Algunas fuentes son responsables de la mayoría de las filtraciones”.

Si bien el problema puede variar de cerrado a cerrado, las lecturas altas de los valores atípicos empujaron el promedio de todos los pozos inactivos medidos a 6.2 gramos por hora, que es más alta que la producción promedio de los pozos abandonados en otros estados del oeste ( incluyendo Colorado, Utah y Wyoming) pero más bajo que sus contrapartes en el Cuenca de los Apalaches en el noreste de Estados Unidos.

Si se encontraran los mismos niveles de fugas para todos los aproximadamente 100,000 pozos de Texas, se liberarían aproximadamente 5.5 millones de kilogramos de metano anualmente, alrededor del equivalente a quemar 150 millones de libras de carbón cada año. los investigadores dicen.

Una vez más, sin embargo, todavía no podemos concluir demasiado a partir de los datos existentes, ya que hay millones de pozos abandonados o inactivos en América del Norte, y es necesario tomar muchas más mediciones.

Sin embargo, una vez que lo hagamos, si patrones similares de fugas se confirman en todos los sitios, podría haber soluciones prácticas para reparar la mayoría de las fugas centrándose en los peores infractores.

“Si desea causar un gran impacto, solo tiene que reparar las grandes fugas”, Townsend-Small le dijo a Grist y el Observador de Texas.

En general, los pozos inactivos parecen producir menos emisiones de metano que los pozos activos productores de petróleo, pero estos sitios en gran parte descuidados y sin mantenimiento también presentan otros problemas ambientales.

En su expedición, Townsend-Small y Hoschouer observaron evidencia de acumulación de agua contaminada en cinco de los pozos, con fugas de salmuera que producían estanques rodeados de vegetación muerta y un fuerte olor a gas.

“Eso me horrorizó”, Townsend-Small dice.

“Nunca había visto nada como eso aquí en Ohio. Uno brotaba tanta agua que la gente que vivía allí lo llamaba lago, pero es tóxico. Tiene árboles muertos a su alrededor y huele a sulfuro de hidrógeno”.

En última instancia, hay mucho más trabajo por hacer, tanto en la evaluación de los impactos ambientales como en la salud de lo que estos pozos explotados pero no gastados podrían representar para el planeta y su gente.

La administración de Biden ya ha señalado con firmeza la intención de comenzar a abordar el legado tóxico de los pozos abandonados, englobado en un Plan de gastos de US $ 16 mil millones.

Además de tapar las peores fugas y realizar más mediciones en pozos inactivos, los investigadores dicen que las inspecciones regulares de los cierres podrían ayudar a evitar que los sitios desatendidos se conviertan en emisores problemáticos, y se podrían configurar cámaras infrarrojas para identificar fugas.

Idealmente, por supuesto, todo esto se habría hecho ayer. Si bien las reducciones de dióxido de carbono han sido el foco central de muchas iniciativas climáticas, la desafortunada verdad es que a corto plazo, el metano es un gas de efecto invernadero mucho más potente, con un potencial de calentamiento 28 veces mayor en un período de 100 años.

A pesar de los graves peligros, las emisiones se dirigen completamente en sentido contrario. Solo este mes, un nuevo análisis de la NOAA mostró que las emisiones globales anuales de metano experimentaron su mayor aumento interanual desde que comenzaron los registros en 1983.

Los pozos viejos no son las únicas cosas que están rotas.

Los hallazgos se informan en Cartas de investigación ambiental.

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