Las ‘morfologías extremas’ en insectos antiguos muestran lo poco que los conocemos

Nada hace que una cápsula del tiempo sea como el ámbar. Selladas en el globo dorado, las formas de vida antiguas se transportan a través de la eternidad hasta la actualidad, conservadas con impecables detalles, en toda su rareza y gloria.

Mientras que el uso de Ámbar birmano plantea grave y preocupaciones éticas complicadas sobre cómo se extrae y vende, los depósitos de ámbar en Myanmar representan un gran tesoro de descubrimientos científicos, que muestran cómo era todo tipo de vida diversa hace casi 100 millones de años.

A veces, su apariencia es lo opuesto a lo que esperamos, informan los científicos en un nuevo estudio, documentando “morfologías extremas” en las larvas fosilizadas de crisopas antiguas, del orden de los insectos Neurópteros.

Las crisopas, junto con otros tipos de neurópteros, son parte de un superorden de insectos llamado Holometabola

(también conocido como Endopterygota), en el que el insecto sufre holometabolismo – una metamorfosis completa, a medida que su cuerpo se desarrolla y transita entre cada etapa de la vida.

“El enorme éxito evolutivo y ecológico de Holometabola se ha atribuido a la diferenciación de nicho entre el adulto y la larva de apariencia a menudo muy aberrante”. explica un equipo de investigadores, dirigido por el primer autor y paleobiólogo Joachim Haug de la Universidad Ludwig Maximilian de Munich en Alemania.

LacewingLarvae2(Haug et al., Scientific Reports, 2021)

Arriba: Apéndices y estiletes alargados en larvas de crisopa del Cretácico.

Entre estas diferentes etapas de la vida, existe una idea persistente en los círculos biológicos de que las larvas de los holometabolans, las formas inmaduras de los insectos, antes de que alcancen su etapa adulta, son necesariamente cosas no desarrolladas, parecidas a gusanos, que aún no han tenido la oportunidad de crecen rasgos pronunciados como ojos, antenas, aparatos bucales y piernas.

“También se ha sugerido que las larvas de holometábolos son algo así como embriones que nacieron temprano, por lo que poseen un tipo de morfología ‘aún no lista'”, dijeron los investigadores. escribir en su papel.

“Todas estas nociones implican indirectamente que las larvas de holometabolan están limitadas hasta cierto punto en sus posibilidades de desarrollar formas morfológicamente diversas”.

Sin embargo, algunas larvas de crisopa atrapadas en el tiempo desde finales del Cretácico (hace unos 100 millones de años) parecen desafiar esta línea de pensamiento. Quizás somos nosotros los que estamos limitados en nuestro pensamiento; no las crisopas, en su saliente.

En depósitos de ámbar procedentes del valle de Hukawng, Myanmar, Haug y otros investigadores identificaron numerosos especímenes de larvas de crisopa que mostraban una variedad de antenas alargadas, mandíbulas, extremidades, troncos y cuellos.

En particular, las larvas de crisopa estudiadas muestran piezas bucales rectas que inyectan veneno, perforan y chupan que sobresalen de la mandíbula, formando lo que se conoce como ‘estilete‘.

LacewingLarvae2(Haug et al., Scientific Reports, 2021)

Arriba: Apéndices y estiletes alargados en larvas de crisopa del Cretácico.

“El estilete largo pudo haber actuado como un medio para mantener a distancia a sus víctimas heridas hasta que la toxina comenzó a hacer efecto”, agregó. Haug dice, admitir la hipótesis es difícil de investigar ahora, 100 millones de años después.

“Como en el caso de todas las especies modernas de crisopas, estas larvas eran probablemente depredadores, pero no sabemos nada acerca de sus presas”.

Aun así, si bien no podemos decir con certeza cómo todas estas partes del cuerpo podrían haber funcionado (y en quién) a finales del Cretácico, aquí hay suficiente para desafiar el viejo argumento de que criaturas como las crisopas solo pueden desarrollar rasgos corporales tan prominentes en edad adulta.

Más bien, Haug y su equipo sugieren que el “patrón general” de las larvas holometábolas definidas como cosas rechonchas con una falta de diversas partes del cuerpo refleja, en parte, la ignorancia científica de las formas larvarias y de lo complejas que a veces pueden ser.

Si miramos 100 millones de años atrás, podemos ver un raro ejemplo de esa complejidad congelada en el tiempo, incluso si por razones evolutivas, las larvas de crisopa posteriores podrían haber perdido sus partes puntiagudas.

Tal pérdida evolutiva ayudaría a explicar nuestra falta de comprensión sobre los holometabolanos inmaduros, pero eso no significa que debamos subestimarlos. La ausencia de evidencia no es, después de todo, evidencia de ausencia.

“No existe una limitación principal que impida que las larvas de holometábolos desarrollen tales estructuras”, los científicos explican.

“[The specimens here] demuestran, una vez más, que si se considera sólo la fauna actual, se dará la impresión de que existen ciertas limitaciones morfológicas o de desarrollo, pero que de hecho son sólo artefactos debidos a la ‘historia de filtrado’ “.

Los hallazgos se informan en Informes científicos.

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