Los niños deben practicar más de un deporte.

La práctica hace la perfección: ese es el mensaje que los niños, sus padres y entrenadores han interiorizado con respecto a los deportes. Hoy en día, alrededor de un tercio de los atletas en edad escolar se concentran en un solo deporte, según algunos estimados, participando en regímenes de entrenamiento intensivos durante todo el año, a veces en varios equipos diferentes. Y también están reduciendo su enfoque a una edad bastante temprana. Muchos niños están empezando a concentrarse en un solo deporte entre los 10 y los 12 años, dice Neeru Jayanthi, médico de Emory Sports Medicine en Atlanta.

Los deportes juveniles no siempre fueron así. “Lo que solía ser una forma de divertirse con tus amigos se convirtió en ‘qué tan bueno puedes ser y qué tan rápido puedes llegar allí’”, dice Jayanthi. Hace unas dos décadas, Jayanthi fue uno de los primeros investigadores en dar la alarma sobre lo que llamó “especialización en deportes juveniles”.

Hoy en día, una gran cantidad de literatura sugiere que esta tendencia tiene un costo para los atletas jóvenes. El entrenamiento hiperconcentrado durante todo el año se asocia con mayores tasas de agotamiento y lesiones en los niños. Los médicos de medicina deportiva y otros expertos coinciden en que los niños carecen del control neuromuscular y no están lo suficientemente desarrollados físicamente como para repetir una acción una y otra vez, y que animarlos a hacerlo podría tener consecuencias a largo plazo para su salud física y mental.

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¿Cuánta práctica es suficiente?

Tiger Woods comenzó a jugar golf a los dos años; Serena Williams recogió una raqueta por primera vez a las cuatro. Las historias de atletas famosos que comenzaron cuando eran pequeños han alimentado la percepción de que para tener éxito, debes comenzar temprano y entrenar duro.

La regla de las 10,000 horas, popu larizada por el escritor Malcolm Gladwell en su libro de 2008, “Outliers”, solo fomentó esa creencia, dice Jayanthi. La idea sugiere que se necesitan 10,000 horas de práctica para lograr el dominio de una habilidad compleja. (Resulta que esta regla nunca fue para los atletas, dice Jayanthi. Los estudios iniciales que sugirieron que esta cifra se centraron en un pequeño número de campeones de ajedrez y músicos de élite, y los datos más recientes han desafiado incluso esos resultados).

El resultado de estos mensajes: los padres y entrenadores creen que si no animan a los niños a concentrarse en un deporte durante todo el año, sus jóvenes atletas se quedarán atrás, dice Elizabeth Matzkin, cirujana ortopédica del Brigham and Women’s Hospital en Boston. “En realidad no es cierto”, dice Matzkin, “pero el miedo a quedarse atrás es real”. En una encuesta de 201 padres de niños atletas, más de la mitad esperaba que su hijo practicara deportes profesionalmente, o al menos en la universidad, una hazaña que menos del uno por ciento de los niños logra realmente. Es más probable que esos padres animen a sus hijos a especializarse en deportes.

Resulta que no hay evidencia científica de que centrarse intensamente en un deporte en la infancia promueva el éxito posterior. Un grupo de científicos médicos, incluido Jayanthi, revisó veintidós estudios diferentes sobre la historia del entrenamiento de atletas adultos de élite y no élite. Sus resultados, publicados en 2019 en la Revista británica de medicina deportiva, fueron claros: “Cero de veintidós estudios demostraron que la especialización tenía alguna ventaja”, dice Jayanthi. Uno de los estudios incluidos en la revisión, publicado en 2013 en la Revista de Ciencias del Deporte encontraron lo contrario: entre más de 1000 atletas, aquellos que habían practicado tres deportes a los 11, 13 y 15 años tenían entre más del doble de probabilidades de jugar a nivel nacional al final de la adolescencia, en comparación con sus pares. que había jugado solo un deporte.

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Cómo la especialización perjudica a los niños

Los niños deportistas no son adultos pequeños. Los cerebros en desarrollo de los atletas jóvenes no tienen el mismo control sobre sus músculos, que lleva tiempo dominar, como los adolescentes mayores o los adultos. Sus cuerpos no son tan fuertes ni tan capaces de soportar movimientos repetitivos, dice Matzkin. Eso los deja en riesgo de sufrir lesiones por uso excesivo, como calambres en las piernas y fracturas por sobrecarga.

Estas lesiones en la infancia pueden tener consecuencias a largo plazo, lo que puede conducir a afecciones degenerativas de la edad adulta, como artritis, en el sitio de la lesión anterior, dice Matzkin: “Podemos hacer que vuelvan a salir al campo, podemos tratarlas, pero podemos “No evitaré las consecuencias en 15 o 20 años”.

Cualquier niño que practique deportes corre cierto riesgo de lesionarse, pero la evidencia sugiere que practicar un solo deporte aumenta la probabilidad. En 2015, un equipo de médicos de medicina deportiva examinó a 546 jugadoras de baloncesto, fútbol y voleibol, y preguntó a las atletas sobre sus niveles de dolor y regímenes de entrenamiento. Los resultados, publicados en el Revista de rehabilitación deportiva, encontró que los atletas de un solo deporte tenían cuatro veces más probabilidades que los atletas de múltiples deportes de desarrollar lesiones de rodilla.

Manteniendo la diversión en el juego

El entrenamiento en múltiples deportes no solo ejercita diferentes grupos de músculos, dándoles un descanso a los demás, sino que también ayuda a los niños a desarrollar el control neuromuscular que necesitan para tener éxito y evitar lesiones como desgarros de ligamentos, dice Matzkin. También previene el agotamiento, el agotamiento mental y físico que puede alejar a los niños de la actividad física hasta la edad adulta, agrega.

Algunos expertos señalan que el volumen de entrenamiento y la presión para competir a un alto nivel, en lugar de solo la cantidad de deportes, también influyen en las lesiones y el agotamiento. La mayoría de los estudios que examinan la especialización deportiva son retrospectivos y no controlan factores como las horas de entrenamiento. Jayanthi dice que es posible ser un atleta especializado y saludable, pero requiere una vigilancia constante y cuidadosa del régimen de entrenamiento del atleta joven. También es importante asegurarse de que el niño esté contento con el volumen de entrenamiento y no sienta demasiada presión para ganar. Y si un joven deportista quiere practicar un deporte de alto nivel, hay una edad en la que la especialización es adecuada. “No es una mala elección para todos”, dice Jayanthi.

Sin embargo, para la mayoría de los niños, dice Jayanthi, los padres no deben considerar dejar que sus hijos se especialicen en un deporte antes de los catorce años, incluso si un entrenador lo alienta, e incluso si un niño suplica que dejen sus otros deportes. A mediados o finales de la adolescencia, es seguro reconsiderarlo. “Tienes que hacer lo que sabes en tu corazón que es mejor para el niño”, dice.

En última instancia, los padres y sus hijos deben tener en cuenta el objetivo de los deportes juveniles: divertirse, dice Matzkin. “Cuando miramos a todos nuestros atletas jóvenes, menos del uno por ciento llegará a un nivel de élite”, dice, “por lo que encontrar más diversión en el juego en el deporte es probablemente mucho más importante que esforzarse por ser de élite. “

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