Opinión: cómo Stephen Sondheim mantuvo a Broadway fresco y vital

Si eres fanático del teatro musical, es justo decir que eres fanático de Stephen Sondheim, la leyenda de Broadway que murió el viernes a los 91 años.

Como compositor y letrista talentoso, Sondheim fue el creador de espectáculos artísticamente más importante de su generación. Y lo que mostraron: “Compañía”, “Follies”, “Sweeney Todd”, “Pacific Ouvertures”, “Algo gracioso sucedió en el camino al foro”, “Un poco de música nocturna”, “Domingo en el parque con George” y “Into the Woods” entre otros. Ah, y no olvidemos sus primeros esfuerzos: un par de programas ahora emblemáticos, “Gypsy” y “West Side Story”, para los cuales él estaba proporcionando la letra.

No solo el catálogo de Sondheim en sí es tan impresionante. Es el hecho de que fue una conexión viva con la edad de oro de Broadway, la era de Rodgers y Hammerstein (y Oscar Hammerstein fue el mentor de Sondheim), Lerner y Loewe, Frank Loesser y muchos otros. Al mismo tiempo, nos mostró un Broadway futuro que podría ser más atrevido, más oscuro y más complejo en contenido y tono. Y uno que podría ser tanto descaradamente melódico (casi siempre puedes tararear una melodía de Sondheim) como diabólicamente inteligente y sofisticado.

Sondheim no tuvo que escribir óperas para demostrar su valor artístico. Comprendió que el gran musical estadounidense era en realidad solo eso: una forma de arte que era muy grande (y muy nuestra), pero que podía adaptarse a los tiempos. Y si bien Sondheim no escribió en el lenguaje musical contemporáneo rock (que es más el área de Andrew Lloyd Webber – al menos con “Jesus Christ Superstar” – y otros) o hip-hop (ese es el territorio de Lin-Manuel Miranda), el trabajo nunca sonó anticuado.

He seguido la carrera de Sondheim durante casi todo el tiempo que voy al teatro, primero como público cotidiano y, en los últimos años, como crítico de arte y reportero. De hecho, mi primer espectáculo de Broadway fue la producción original de “Company” en 1970; tenía solo seis años (sospecho que mis padres eran demasiado tacaños para contratar una niñera), así que no puedo decir que el espectáculo haya causado una gran impresión. Pero cuando vi un renacimiento fuera de Broadway cuando era adolescente, Sondheim fue prácticamente todo para mí.

“Compañía” es un buen punto de partida para comprender Sondheim. Es un espectáculo que explora la soledad y el aislamiento de la vida contemporánea en la forma de un hombre que encuentra compañía entre sus amigos casados ​​pero no puede crear una conexión personal más profunda en el sentido de una relación propia. En otras palabras, esto es algo embriagador para adultos, y eso solo se ve agravado por el hecho de que una escena está ambientada en el dormitorio y otra es sobre marihuana (esto es Broadway en 1970, recuerde).

Pero para que “Company” no suene demasiado serio y fuera de sí, solo piense en algunas de las melodías: la dolorosamente agridulce “Lo siento-agradecido” (Una recapitulación del amor y el matrimonio tan profunda como la que haya escrito cualquier escritor, ya sea para Broadway o en forma de poema o novela); el número de amigo feliz que es “Lado a lado”

; y la última canción de la antorcha de Broadway, “Las señoras que almuerzan”.

Aún así, mi musical favorito de Sondheim, y no estoy solo aquí, tendría que ser “Sweeney Todd”, un ángel de la muerte en un programa sobre asesinato, canibalismo y … amor. Una combinación extraña, sin duda, pero tan inquietante. ¡Y oh, sus muchas canciones brillantes! Si tuviera que nombrar solo uno que se me ha pegado a los oídos durante las últimas décadas, diría “Johannes”, que logra transmitir tanto una profunda ternura como una inquietante inquietud.

El golpe para Sondheim siempre ha sido que no es exactamente comercial. Sondheim ganó su parte del premio más importante de la industria, los premios Tony, y muchos otros premios, pero nunca tuvo un mega éxito al estilo de Hamilton. Recuerdo haber hablado con un productor de Broadway de éxito sobre los programas en los que quería invertir y me dijo que la clave era saber dónde. no invertir su dinero, y Sondheim fue uno de sus grandes no-nos.

Quizás tenía razón, aunque creo que invertir en al menos un par de musicales de Sondheim generó algún beneficio. Pero lo curioso es que, incluso si Sondheim no era un generador de dinero infalible, su presencia en Broadway lo hizo aún más rico, artísticamente, ciertamente, pero tal vez en cierto nivel financieramente. En una palabra, Sondheim hizo que Broadway fuera vital, y lo hizo durante algunos de los momentos más difíciles de la industria (esencialmente la década de 1970).

Y a través de la tutoría y el estímulo de Sondheim a muchos artistas jóvenes, también se aseguró de que Broadway continuara. Si has visto “Tick, Tick … Boom!”, El musical autobiográfico de Jonathan Larson que acaba de ser reinterpretado como una película (y ahora también en Netflix NFLX
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), sabes que en un punto crítico de su carrera, Larson recibió el impulso que necesitaba cuando Sondheim le brindó un gran apoyo. (Y les recuerdo que Larson escribió Rent, el musical definitivo de los 90).

También vale la pena señalar lo relevante que sigue siendo Sondheim. ¿Uno de los espectáculos más esperados de la nueva temporada de Broadway? Un renacimiento atrevido y equitativo de género de “Sociedad.” ¿Una de las películas más esperadas de la temporada navideña? La opinión de Steven Spielberg “West Side Story.” Seguramente veré ambos.

Mientras tanto, he estado escuchando las grabaciones del elenco de “Company” y “Sweeney Todd” y tantos programas de Sondheim que me desafiaron y emocionaron al mismo tiempo. Para tomar prestado el título de una canción de la Compañía, gracias, Sr. Sondheim, por estar vivo.

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