La misión LightSail 2 a punto de quemarse en la atmósfera terrestre

La nave espacial LightSail 2 capturó esta imagen el 11 de junio de 2022, que muestra Madagascar y una parte de Mozambique.

La nave espacial LightSail 2 capturó esta imagen el 11 de junio de 2022, que muestra Madagascar y una parte de Mozambique.
Imagen: La Sociedad Planetaria

Durante los últimos tres años, un pequeño hogaza de-nave espacial del tamaño de un pan con gigantescas alas ha estado navegando en rayos de sol en orbita terrestre baja. LightSail 2 ha superado con creces su esperanza de vida y probado que las velas solares se pueden usar para volar astronave. Pero, lamentablemente, su viaje alrededor de nuestro planeta está llegando a su fin, ya que la atmósfera de la Tierra arrastra la nave espacial hacia abajo, donde eventualmente se quemará en llamas atmosfericas.

La Sociedad Planetaria vela ligera 2 lanzado en junio de 2019 y desplegó su 344 pies cuadrados (32 metros cuadrados) vela solar un mes después. Apenas dos semanas después de extender sus alas, LightSail 2 ganó 3,2 kilómetros (2 millas) de altitud, haciendo este experimento un exito. Pero durante los últimos meses, LightSail 2 ha estado perdiendo altitud a un ritmo cada vez mayor. Velocidad. Ahora navega a una altitud media de unas 390 millas (627 km), por debajo de aproximadamente 446 millas (718 km) al comienzo de la misión, según la Sociedad Planetaria.

Los científicos detrás de la misión anticipan que LightSail 2 volverá a ingresar a la atmósfera de la Tierra en los próximos meses, pero no tienen una fecha exacta. Durante el reingreso, la nave espacial se moverá de modo que rápidamente que creará una onda de presión energética delante de él, haciendo que el aire a su alrededor se caliente y queme a LightSail en un velo de fuego.

Las velas solares funcionan con fotones del Sol, lo que provoca pequeñas ráfagas de impulso que propulsar la nave espacial; como los fotones golpean las alas de LightSail, la nave espacial se aleja más del Sol. Si una nave espacial es capaz de superar la resistencia de la atmósfera terrestre, podría alcanzar altitudes muy elevadas.

A lo largo de su misión, LightSail 2 ha tenido algunos altibajos (literalmente). el orbitador a veces perdido unos pocos metros de altitud por día y a veces ganado unos metros Pero después de tres años de navegar alrededor de la Tierra, el experimento dispositivo empezó experimentar una fuerte caída de altura como resultado de varios factores

Este gráfico muestra la altitud media de LightSail con el tiempo (en azul).

Este gráfico muestra la altitud media de LightSail con el tiempo (en azul).
Ilustración: La Sociedad Planetaria

A medida que la nave espacial descendía, la densidad atmosférica aumentaba muy rápidamente, lo que resultaba en un arrastre atmosférico. LightSail se estrelló contra la atmósfera partículas mientras viajaba en velocidades alcanzando 20,000 millas por hora (32,000 km/h), lo que hace que la nave espacial disminuya la velocidad. “Nuestro caso es más extremo que el de la mayoría de las naves espaciales porque el área de nuestra vela es muy grande en comparación con la masa de la nave espacial”, dijo.a Sociedad Planetaria escribió en un declaración. “Imagina tirar una piedra en comparación con tirar un trozo de papel. La resistencia atmosférica detendrá el papel mucho más rápido que la roca”.

Irónicamente, el Sol también funcionó contra LightSail 2. Cuando el Sol está más activo, se calienta la atmósfera superior de la Tierra, haciendo que se expanda a mayores altitudes. Al comienzo de la misión, el Sol estaba pasando por un tiempo de inactividad como parte de su ciclo de 11 años, pero nuestro anfitrión estrella recientemente aceleró su actividad para su período máximo solar. Esto tiene hizo que la atmósfera fuera más denso en altitudes más altas, incluso alcanzando la nave espacial, causando que LightSail 2 se arrastre hacia abajo.

El tercer factor que lleva a la desaparición de LightSail es más humano que cósmico. La misión sufrió fallos de comunicación debido a fallas equipo en la estación terrestre. Durante los momentos de caída de la comunicación, el equipo no pudo enviar datos a la nave espacial, lo que provocó que su navegación se retrasara. sufrir, aunque sea un poco.

Aunque LightSail 2 pronto encontrará su muerte ardiente, el legado de la nave espacial seguirá vivo. el orbitador ha inspirado varias otras misiones, incluido Explorador NEA de la NASA misión a un asteroide cercano a la Tierra (cuyo lanzamiento está previsto para agosto), Sistema avanzado de vela solar compuesta de la NASA para probar el material de la botavara en órbita terrestre (cuyo lanzamiento está programado para mediados de 2022)y de la NASA crucero solar (programado para un lanzamiento en 2025). La era de la vela solar, al parecer, se acerca rápidamente.

Más: LightSail 2, empujado por la luz del sol, eleva su órbita 10,500 pies en solo dos semanas

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