Misión DAVINCI 2029 de la NASA para explorar la atmósfera de Venus

Una ilustración de la sonda DAVINCI Venus de la NASA

La misión DAVINCI de la NASA a Venus está programada para lanzarse en 2029. Un nuevo papel detalla este próximo viaje, una misión audaz que podría arrojar nueva luz sobre el pasado misterioso y potencialmente habitable del planeta abrasador.

A su llegada al segundo planeta desde el Sol, la sonda se sumergirá en la atmósfera de Venus, ingiriendo sus gases durante aproximadamente una hora antes de aterrizar en la superficie del planeta, según el papel publicado en The Planetary Science Journal. DAVINCI está diseñado para actuar como un laboratorio de química volador, y utilizará sus instrumentos incorporados para analizar la atmósfera, las temperaturas, la presión y la velocidad del viento de Venus, mientras toma algunas fotos de su viaje a través del infierno planetario.

Abreviatura de Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging, DAVINCI es uno de tres próximas misiones planeadas para Venus, para el deleite de los nerds de Venus como yo. Y, sinceramente, ha tardado mucho en llegar. La última misión de la NASA a Venus, Magallanes, llegó al planeta en 1989 y concluyó las operaciones científicas en 1994. Desde entonces, la NASA no ha enviado una misión especializada a Venus, aunque el planeta está súper caliente, literal y figurativamente.

¿Por qué la NASA envía una misión a Venus?

Comprender Venus ayuda a los científicos a obtener una mejor vista de nuestro propio planeta. Venus y la Tierra pueden haber comenzado de manera similar; los dos planetas comparten el mismo tamaño, masa y densidad. Pero hoy, Venus cuenta con temperaturas que alcanzan los 880 grados Fahrenheit (471 grados Celsius), con una atmósfera rica en dióxido de carbono que atrapa el calor de la misma manera que lo hacen los gases de efecto invernadero en la Tierra. También cuenta con un misterioso paisaje volcánico. Algo pudo haber sucedido durante La historia temprana de Venus hizo que desarrollara condiciones tan brutales e inhóspitas, y que termine tan drásticamente diferente de la Tierra.

“La atmósfera de Venus contiene las pistas químicas para comprender una gran cantidad de aspectos de ese planeta, incluida su composición inicial y cómo ha evolucionado su clima a lo largo del tiempo”, Paul Byrne, profesor asociado de Ciencias Planetarias y de la Tierra en la Universidad de Washington en St. Louis, que no participó en el periódico, escribió en un correo electrónico. “El equipo de DAVINCI en particular espera establecer si Venus realmente tuvo océanos de agua líquida en el pasado y, de ser así, cuándo y por qué se perdieron esos océanos”.

¿Cómo medirá DAVINCI la atmósfera de Venus?

Para ello, DAVINCI viajará unos 61 millones de kilómetros (38 millones de millas) hasta Venus. La nave espacial realizará primero dos sobrevuelos del planeta, el primero de los cuales tendrá lugar 6,5 meses después del lanzamiento. Durante estos sobrevuelos, la nave espacial analizará las nubes de Venus y medirá la cantidad de radiación ultravioleta absorbida por el lado diurno del planeta, y también la cantidad de calor que se emite desde el lado nocturno de Venus (Venus no está bloqueado por mareas, pero tiene un movimiento muy lento). tasa de rotación).

Aproximadamente dos años después del lanzamiento, la sonda DAVINCI, conocida como Esfera de Descenso, descenderá a través de la atmósfera de Venus y tomará muestras de los diversos gases a medida que avanza hacia la superficie. La sonda de 3 pies de largo (1 metro de largo) requerirá una hora para bajar, experimentando temperaturas más altas y presiones más altas a medida que desciende.

“Resulta que la atmósfera de Venus es relativamente clemente hasta unos 55 km [35 miles], pero rápidamente comienza a calentarse y hacerse mucho más denso a medida que te acercas a la superficie”, dijo Byrne. “Por no hablar de las nubes de ácido sulfúrico, aunque afortunadamente tienden a disiparse una vez que caes a una altitud de alrededor de 47 km. [29 miles].”

La Esfera de Descenso está equipada con cinco instrumentos diseñados para medir y analizar la química y el entorno de la atmósfera de Venus; Se espera que estas herramientas pinten una imagen mejor y más profunda de la atmósfera en capas. La sonda comenzará sus interacciones con la atmósfera superior de Venus cuando alcance una altitud de 75 millas (120 kilómetros) y expulsará su escudo térmico cuando esté a 42 millas (67 kilómetros) del suelo. Tan pronto como se sumerja debajo de la gruesa capa de nubes de Venus, a unos 30.500 metros (100.000 pies) sobre la superficie, la sonda intentará capturar cientos de imágenes. Las nubes de Venus envuelven el planeta, cubriendo su superficie fuera de la vista, por lo que estas imágenes están configuradas para proporcionar algunas vistas sin precedentes.

Además de obtener imágenes del planeta, la sonda Descent Sphere también respirará parte de su atmósfera. “La sonda DAVINCI tendrá una pequeña entrada en el exterior del recipiente a presión (básicamente una gran esfera de metal) a través de la cual las muestras de la atmósfera a diferentes altitudes serán atraídas hacia la nave espacial (o, en realidad, empujadas hacia adentro a medida que la presión exterior la sonda comienza a aumentar dramáticamente sobre la presión interior)”, dijo Byrne.

Cuando aterrice, la sonda no debería moverse a más de 25 millas por hora (40 km/h). Si sobrevive a la entrada atmosférica, la sonda, con suerte, aterrizará en las montañas Alpha Regio, que son aproximadamente del tamaño de Texas, según los investigadores detrás del nuevo artículo. En condiciones ideales, la sonda operará durante 17 a 18 minutos una vez que aterrice, pero en realidad no es necesario que opere en Venus, ya que todos los valiosos datos ya se habrán recopilado durante su descenso atmosférico.

Una ilustración de la Esfera de Descenso DAVINCI cayendo a través de la atmósfera de Venus

Una ilustración de la Esfera de Descenso DAVINCI cayendo a través de la atmósfera de Venus
Captura de pantalla: NASA

¿Venus es habitable?

Aunque Venus hoy es un lugar menos que ideal para la vida, los científicos quieren investigar si el planeta alguna vez fue habitable o no.

En septiembre de 2020, un grupo de científicos afirmó que Venus podría haber señales de vida en sus nubes bbasado en una detección de lo que puede ser fosfina en la atmósfera de Venus. La fosfina se considera un gas de firma biológica en la Tierra. Sin embargo, los resultados fueron recibidos en gran medida con escepticismo. Pero si Venus fue alguna vez habitable o no durante su pasado depende de si el planeta alguna vez albergó océanos de agua líquida, o si simplemente tuvo una atmósfera espesa y vaporosa.

“La sonda DAVINCI buscará responder a esta pregunta midiendo las proporciones de varios gases en la atmósfera”, dijo Byrne. “Esas medidas, a su vez, ayudarán a los científicos a comprender cuál de sus modelos climáticos y de evolución interior son correctos y, por lo tanto, cuál es la probable historia planetaria de Venus, incluido si realmente alguna vez fue habitable”.

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