Cómo la gran ciencia no logró descifrar los misterios del cerebro humano

Incluso si fuera posible registrar todos los picos de todas las neuronas a la vez, argumentó, un cerebro no existe de forma aislada: para conectar correctamente los puntos, necesitaría registrar simultáneamente los estímulos externos a los que el cerebro está expuesto. , así como el comportamiento del organismo. Y razonó que debemos comprender el cerebro a un nivel macroscópico antes de intentar descifrar lo que significan los disparos de neuronas individuales.

A otros les preocupaba el impacto de centralizar el control sobre estos campos. A Cornelia Bargmann, neurocientífica de la Universidad Rockefeller, le preocupaba que desplazara la investigación encabezada por investigadores individuales. (Bargmann pronto fue contratado para codirigir el grupo de trabajo de la Iniciativa BRAIN).

No existe una sola teoría acordada sobre cómo funciona el cerebro, y no todos en el campo estuvieron de acuerdo en que construir un cerebro simulado era la mejor manera de estudiarlo.

Si bien la iniciativa de EE. UU. Buscó aportaciones de científicos para orientar su dirección, el proyecto de la UE fue decididamente más de arriba hacia abajo, con Markram a la cabeza. Pero como documenta Noah Hutton en su película de 2020 En Silico, Los grandes planes de Markram pronto se deshicieron. Como estudiante de neurociencia, a Hutton le habían asignado la tarea de leer los artículos de Markram y quedó impresionado por su propuesta de simular el cerebro humano; cuando comenzó a hacer documentales, decidió hacer una crónica del esfuerzo. Sin embargo, pronto se dio cuenta de que la empresa de mil millones de dólares se caracterizaba más por luchas internas y objetivos cambiantes que por avances científicos.

En Silico muestra a Markram como un líder carismático que necesitaba hacer afirmaciones audaces sobre el futuro de la neurociencia para atraer los fondos necesarios para llevar a cabo su visión particular. Pero el proyecto se vio afectado desde el principio por un problema importante: no existe una sola teoría acordada sobre cómo funciona el cerebro, y no todos en el campo estuvieron de acuerdo en que construir un cerebro simulado era la mejor manera de estudiarlo. No pasó mucho tiempo para que esas diferencias surgieran en el proyecto de la UE.

En 2014, cientos de expertos de toda Europa redactaron una carta citando preocupaciones sobre la supervisión, los mecanismos de financiación y la transparencia en el Proyecto Cerebro Humano. Los científicos sintieron que el objetivo de Markram era prematuro y demasiado estrecho y excluiría la financiación para los investigadores que buscaran otras formas de estudiar el cerebro.

“Lo que me sorprendió fue, si él tuvo éxito y lo encendió y el cerebro simulado funcionó, ¿qué has aprendido?” Terry Sejnowski, un neurocientífico computacional del Instituto Salk que formó parte del comité asesor de la Iniciativa BRAIN, me dijo. “La simulación es tan complicada como el cerebro”.

La junta directiva de Human Brain Project votó para cambiar su organización y liderazgo a principios de 2015, reemplazando un comité ejecutivo de tres miembros dirigido por Markram por una junta directiva de 22 miembros. Christoph Ebell, un empresario suizo con experiencia en diplomacia científica, fue nombrado director ejecutivo. “Cuando asumí el cargo, el proyecto estaba en un punto crítico”, dice. “La gente se preguntaba abiertamente si el proyecto iba a seguir adelante”.

Pero unos años más tarde él también salió, luego de un “desacuerdo estratégico” con la institución anfitriona del proyecto. El proyecto ahora se centra en proporcionar una nueva infraestructura de investigación computacional para ayudar a los neurocientíficos a almacenar, procesar y analizar grandes cantidades de datos (la recopilación de datos no sistemática ha sido un problema para el campo) y desarrollar atlas cerebrales 3D y software para crear simulaciones.

Mientras tanto, la iniciativa US BRAIN experimentó sus propios cambios. Al principio, en 2014, respondiendo a las preocupaciones de los científicos y reconociendo los límites de lo que era posible, evolucionó hacia algo más pragmático, centrándose en el desarrollo de tecnologías para sondear el cerebro.

Nuevo día

Esos cambios finalmente han comenzado a producir resultados, incluso si no fueron los que los fundadores de cada uno de los grandes proyectos cerebrales habían previsto originalmente.

El año pasado, el Proyecto Cerebro Humano lanzó un Mapa digital 3D que integra diferentes aspectos de la organización del cerebro humano a nivel milimétrico y micrométrico. Es esencialmente un Google Earth para el cerebro.

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