Cómo un nuevo mercado global de carbono podría exagerar el progreso climático

Las naciones están preparadas para comenzar a construir un mercado internacional de carbono, luego de adoptar finalmente las reglas relevantes en la conferencia climática de la ONU en Glasgow a principios de este mes.

Según el acuerdo COP26, los países pronto deberían poder comprar y vender créditos de carbono certificados por la ONU entre sí, y utilizarlos como una forma de lograr los compromisos de reducción de gases de efecto invernadero en virtud del acuerdo climático de París.

Pero algunos observadores temen que las reglas incluyan importantes lagunas que podrían hacer que parezca que las naciones están progresando más en las emisiones de lo que realmente están. Otros advierten que el acuerdo puede acelerar la creación de créditos de carbono dentro de mercados separados de compensación voluntaria, que a menudo también son criticados por exagerar los beneficios climáticos.

Los créditos de carbono, o compensaciones, se producen a partir de proyectos que pretenden evitar una tonelada de emisiones de dióxido de carbono o extraer la misma cantidad de la atmósfera. Por lo general, se otorgan por prácticas como detener la deforestación, plantar árboles y adoptar ciertas técnicas de manejo del suelo.

Un nuevo organismo supervisor, que debería comenzar a celebrar reuniones el próximo año, desarrollará métodos finales para validar, monitorear y certificar proyectos que buscan vender créditos de carbono acreditados por la ONU. El acuerdo de Glasgow establecerá un proceso separado para que los países obtengan crédito para sus objetivos de París cooperando con otras naciones en proyectos que reducen las emisiones climáticas, como la financiación de plantas de energía renovable en otro país.

Los expertos no están de acuerdo sobre qué tan grande será el mercado respaldado por la ONU, qué harán realmente algunas de las nuevas reglas y cuánto pueden cambiar los detalles a medida que se determinan los métodos finales. Pero el proceso está “construyendo lenta, desordenadamente y laboriosamente la infraestructura para un mayor comercio de carbono como materia prima”, dice Jessica Green, profesora asociada de ciencias políticas en la Universidad de Toronto, que se centra en la gobernanza climática y mercados de carbono.

Los EE. UU. Y la Unión Europea han declarado que no tienen la intención de depender de los créditos de carbono para lograr sus objetivos de emisiones bajo el acuerdo de París. Pero países como Canadá, Japón, Nueva Zelanda, Noruega, Corea del Sur y Suiza han dicho que aplicarán créditos de carbono. según a Carbon Brief. De hecho, Suiza es ya financiando proyectos

en Perú, Ghana y Tailandia con la esperanza de contar esas iniciativas hacia su objetivo de París.

La mayoría los observadores alaban al menos un logro clave en Glasgow: las reglas evitarán en gran medida la doble contabilización del progreso climático. Eso significa que dos naciones que comercian con créditos de carbono no pueden aplicar las ganancias climáticas hacia sus objetivos de París. Solo la nación que compra un crédito, o se aferra a uno que generó, puede hacerlo.

Mercados voluntarios

Pero algunos expertos temen que todavía pueda haber formas de que ocurra el doble conteo.

Los desarrolladores de proyectos de compensación han podido generar y vender créditos de carbono a través de programas voluntarios, como los gestionado por registros como Verra o Gold Standard. Las compañías de petróleo y gas, las aerolíneas y los gigantes tecnológicos están comprando un número cada vez mayor de compensaciones a través de este tipo de programas mientras se esfuerzan por lograr los objetivos de emisiones netas cero.

Las nuevas reglas de la ONU adoptan un enfoque de no intervención en estos mercados, señala Danny Cullenward, director de políticas de CarbonPlan, una organización sin fines de lucro que analiza la integridad de los esfuerzos de eliminación de carbono.

Eso sugiere que los desarrolladores de proyectos en, digamos, Brasil podrían ganar dinero por las compensaciones vendidas a través de mercados voluntarios, mientras que la propia nación aún podría aplicar esas ganancias de carbono hacia su propio progreso de emisiones bajo los acuerdos de París. Eso significa que todavía podría haber doble conteo entre un país y una empresa que afirman que los mismos créditos redujeron sus emisiones, dice Cullenward.

El presidente de la COP26, Alok Sharma, recibe aplausos tras pronunciar el discurso de clausura de la COP26
El presidente de la COP26, Alok Sharma, recibe aplausos tras pronunciar el discurso de clausura de la cumbre climática de la ONU en Glasgow, Escocia.

JEFF J .CHELL / GETTY IMAGES

Un problema adicional es que los estudios y historias de investigación han descubierto que los programas de compensación voluntaria pueden exagerar los niveles de dióxido de carbono reducidos o eliminados, debido a una variedad de problemas contables. Pero el hecho de que la ONU no vaya a regular estos programas podría proporcionar claridad al mercado que impulse una mayor demanda de estas compensaciones, estimulando el desarrollo de más proyectos con beneficios climáticos cuestionables.

“Es una luz verde completa para la ampliación continua de esos mercados”, dice Cullenward.

Algunos observadores piensan que muchas naciones optarán por no aplicar los créditos vendidos en los mercados voluntarios hacia sus objetivos de París. Del mismo modo, ciertos mercados probablemente distinguirá entre los créditos que los países han utilizado o no de esta forma, etiquetar los créditos para indicar su calidad relativa y fijar el precio correspondiente.

“Esperaría que a medida que crezca el reconocimiento [corresponding adjustments] son necesarios para garantizar la integridad ambiental de las reclamaciones de compensación voluntarias, entonces el mercado se moverá en esa dirección ”, escribió Matthew Brander, profesor titular de contabilidad de carbono en la Escuela de Negocios de la Universidad de Edimburgo, en un correo electrónico.

Inconsistente contabilidad

Lambert Schneider, coordinador de investigación para la política climática internacional en el Oeko-Institut en Alemania, señaló otra “gran laguna” en un análisis mes anterior.

Las reglas permiten que diferentes países utilicen diferentes métodos de contabilidad en diferentes momentos para los créditos de carbono que se generan y venden, señaló Schneider, quien formó parte del equipo de la Unión Europea que negoció las reglas del mercado de carbono. Eso también podría llevar a una doble contabilización. En un escenario que esbozó, dos naciones podrían reclamar la mitad de las reducciones de emisiones de un conjunto de créditos de carbono.

Los resultados de cualquiera de los métodos contables podrían equilibrarse con el tiempo, más o menos, si todas las naciones usaran el mismo todo el tiempo. Pero, en cambio, cada país puede seleccionar el método más beneficioso cada vez que informan sobre el progreso, lo que probablemente distorsione la matemática general del carbono.

“Es un problema selectivo”, dice Schneider.

Beneficios climáticos cuestionables

Otra área de preocupación es que las reglas permitirán a las naciones aplicar algunos créditos de un programa anterior de la ONU conocido como Mecanismo de Desarrollo Limpio, autorizado dentro del Protocolo de Kioto que entró en vigencia en 2005.

Ese sistema emitió Reducciones Certificadas de Emisiones a las naciones que financiaron proyectos de energía limpia en otros países, como parques solares y eólicos, por las emisiones que pudieron haber evitado. Fue diseñado para crear un incentivo para que las naciones más ricas financiar el desarrollo sostenible en los más pobres. Producen créditos de manera continua bajo el supuesto de que, de otro modo, la electricidad habría sido generada por una instalación que contamina el clima, como una planta de carbón o gas natural.

Según las reglas aprobadas en Glasgow, las naciones pueden seguir aplicando créditos de tales proyectos registrados en 2013 o más tarde hacia su primer conjunto de objetivos de reducción de emisiones (que en la mayoría de los casos significará para 2030).

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