La plaga es más probable ahora gracias al cambio climático

Un cartel de cerrado se muestra en un estacionamiento cerca del Refugio de Vida Silvestre Rocky Mountain Arsenal advirtiendo de la plaga.

Se muestra un cartel de cerrado en un estacionamiento cerca del Refugio de Vida Silvestre Rocky Mountain Arsenal.
Foto: David Zalubowski (AP)

El riesgo de que la plaga se propague de humanos a animales en el oeste de los EE. UU. Ha aumentado desde 1950 gracias al cambio climático, una nueva estudio ha encontrado. Es importante destacar que la investigación brinda información valiosa sobre cómo esta enfermedad mortal se ha movido y desarrollado históricamente en los EE. UU., Lo que puede ayudarnos a comprender más sobre su futuro.

“Queremos entender dónde puede existir la plaga (sí, ‘La plaga’, que todavía es una enfermedad común de la vida silvestre) en los Estados Unidos, cómo ha cambiado dónde puede existir durante el último siglo y por qué puede existir la plaga en esos lugares. lo hace, y no dice 20 millas más adelante ”, dijo el coautor del estudio, Boris Schmid, en un correo electrónico.

Yersinia pestis es la bacteria que causa la peste, incluyendo ese plaga, la Peste Negra medieval, que mató alrededor 25 millones de personas en el transcurso de cuatro años en el 1300. La bacteria se transmite a los humanos a través de los animales, la mayoría de las ratas, que son portadoras de pulgas infestadas de peste. Los científicos han teorizado que la plaga, como muchas otras enfermedades infecciosas, probablemente aumentará su propagación a los humanos a medida que el planeta se calienta y la gente entre en contacto cada vez más estrecho con los animales salvajes.

Pero no hay mucha investigación sobre cuáles históricamente son las mejores condiciones para que la plaga se desarrolle y se salga de control. Como resultado, todavía hay muchas preguntas importantes sobre la plaga, como por qué no se ha propagado a ciertas áreas geográficas o por qué los casos humanos no siempre se superponen con los lugares donde los animales portan la enfermedad, que siguen sin respuesta.

Gran parte de los modelos actuales sobre cómo las enfermedades infecciosas pueden propagarse con el cambio climático se basan en lo que se conoce como modelos de distribución de especies, o proyecciones de cómo los hábitats de la vida silvestre podrían crecer y cambiar. Este tipo de modelado simplifica demasiado los brotes de enfermedades al pasar por alto muchos detalles importantes sobre cómo las bacterias de la plaga interactúan con el medio ambiente, incluidos aspectos como el tipo de suelo y la elevación, que pueden ayudar a contar mejores historias sobre cómo se propaga de los animales a los humanos y por qué los brotes pueden suceden en algunos lugares y no en otros.

“Curiosamente, la mayor parte de lo que sabemos sobre el clima y las enfermedades proviene de extrapolar el futuro en función del presente, pero no sabemos mucho sobre el pasado reciente”, dijo el coautor del estudio Colin Carlson a través de Twitter DM.

Los autores del estudio se propusieron manejar mejor estos detalles. Utilizando una gran cantidad de datos históricos, que incluyen pruebas de serología animal, registros de casos de peste humana, registros climáticos y conjuntos de datos del suelo, los investigadores construyeron un modelo para examinar las relaciones entre estos puntos de datos que podrían identificar con mayor precisión las condiciones que fomentan el desarrollo de la enfermedad y cómo cambian con el tiempo. Sus resultados fueron publicados el viernes en Global Change Biology.

El estudio encontró que las comunidades de roedores en ciertas áreas en elevatio más altons tenían hasta un 40% más de probabilidades de albergar la enfermedad, que según los investigadores es atribuible al calentamiento desde 1950. Eso, a su vez, significa que el riesgo de que la plaga se propague de los roedores a los humanos también aumentó, aunque más levemente.

“Es un sistema grande, desordenado y enredado, y hay muchas palancas diferentes que controlan la ecología de la enfermedad”, dijo Carlson. “Pero a medida que comenzamos a identificar los más importantes, podemos observar cómo han cambiado las variables clave desde 1950, y resulta que cada vez más de esta región está comenzando a coincidir con las condiciones que permiten que la plaga pase el rato en los animales, y cada vez más, dar el salto a las personas “.

El hecho de que haya una probabilidad creciente de que la peste se desarrolle gracias al cambio climático no significa que deba comenzar a preocuparse por la segunda venida de la peste negra. Hoy en día, es bastante tratable con antibióticos modernos, pero aún así no es exactamente algo que usted quiera arriesgar a que muchas personas contraigan.

“La peste es probablemente bastante baja en las cosas de las que preocuparse, en comparación con los riesgos de incendios forestales, etc., cuando el oeste de Estados Unidos se está calentando”, dijo Schmid. “Si duermes en un lugar donde no te pican las pulgas, has eliminado la ruta principal por la que la enfermedad solía propagarse a los humanos”.

Pero la investigación tiene ramificaciones importantes para otros tipos de enfermedades y una mirada siniestra hacia nuestro futuro. Un punto crucial: el estudio ilustra cómo el simple hecho de contar humano casos de peste subestima la cantidad de enfermedad que se incuba en áreas silvestres del oeste de EE. UU.

“Creo que probablemente estemos subestimando cuánto podría afectar el cambio climático a la salud humana y animal”, dijo Carlson. “Existe la sabiduría convencional de que los mayores impactos serán el calor y los desastres, y no creo que eso sea algo seguro; creo que es más difícil reconstruir la señal climática de las enfermedades infecciosas, porque son un poco más complicado biológicamente. Pero la pandemia nos está diciendo cuánto importan esas enfermedades para el mundo; incluso los eventos de propagación raros pueden tener grandes consecuencias “.

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