Un estudio encuentra una menor esperanza de vida alrededor de los sitios Superfund

Agua contaminada con arsénico, plomo y zinc que fluye de una tubería desde la mina Lee Mountain hacia un estanque cerca de Rimini, Montana.  El estanque es parte del sitio Superfund de Upper T enmile Creek.

Agua contaminada con arsénico, plomo y zinc que fluye de una tubería desde la mina Lee Mountain hacia un estanque cerca de Rimini, Montana. El estanque es parte del sitio Superfund de Upper Tenmile Creek.
Foto: Matthew Brown (AP)

Una nueva investigación sugiere que vivir cerca de desechos peligrosos es, como era de esperar, perjudicial para la salud y la longevidad. El estudio encontró un vínculo claro entre una menor esperanza de vida y vivir cerca de un vertedero, y los residentes de los vecindarios más pobres posiblemente pierdan hasta un año de vida.

Investigadores de la Universidad de Houston y la Universidad de Texas en Austin analizaron los datos del censo recopilados en 2018 en todo el país, centrándose específicamente en los vecindarios donde había un sitio Superfund cercano. Estos sitios son áreas de tierra designados por la Agencia de Protección Ambiental para estar tan contaminados que las partes responsables deben limpiarlos, un proceso que puede llevar años o décadas. A menudo son causados ​​por derrames de plantas de fabricación o procesamiento o el resultado de la eliminación intencional e inadecuada de desechos peligrosos; miles de estos sitios salpican el país.

El modelo del equipo estimó que vivir cerca de uno de estos sitios podría llevar a dos meses de menor esperanza de vida, en comparación con personas similares que viven en otros lugares. Pero los superfondos se encuentran a menudo en vecindarios donde las personas ya están en peores condiciones de salud y estatus socioeconómico. Y cuando el equipo trató de tener en cuenta estos otros factores, descubrió que los sitios de Superfund en comunidades desfavorecidas podrían provocar una reducción de la esperanza de vida de unos 15 meses.

Los hallazgos del equipo fueron publicado Martes en Nature Communications.

“Tenemos amplia evidencia de que las emisiones de contaminantes de fuentes antropogénicas (por ejemplo, petroquímicos o sitios de desechos peligrosos) podrían aumentar la tasa de mortalidad en las comunidades cercadas”, dijo el autor del estudio Hanadi Rifai, ingeniero civil y ambiental de la Universidad de Houston, a declaración

publicado por la universidad. “Los resultados mostraron una diferencia significativa en la esperanza de vida entre los distritos censales con al menos un sitio Superfund y los distritos vecinos sin sitios”.

Hay muchos estudios que muestran que incluso los niveles básicos de contaminación son suficientes para causar efectos notables en la salud de las personas. Pero según los autores, su trabajo es el primero en intentar cuantificar el daño que los sitios Superfund en todo el país, y no solo los mantenidos por el gobierno federal, pueden causar a las personas que viven cerca. Otras investigaciones han encontró que la contaminación de estos sitios está relacionada con un mayor riesgo de diversas enfermedades crónicas o potencialmente mortales, en particular el cáncer.

Por más sombríos que puedan ser estos hallazgos, la situación podría ser aún peor si estos sitios están expuestos a otros peligros naturales. Hasta el 60% de los sitios se encuentran en áreas propensas a incendios forestales e inundaciones, anotaron los investigadores, problemas que se espera que se vuelvan más comunes a medida que el clima continúa calentándose. Como era de esperar, encontraron que las inundaciones probablemente solo aumentarían el daño potencial de estos lugares.

“Cuando se agregan las inundaciones, habrá impactos secundarios o secundarios que potencialmente pueden verse agravados por un clima futuro cambiante”, dijo Rifai. “El efecto a largo plazo de las inundaciones y la exposición repetitiva tiene un efecto que puede trascender generaciones”.

De hecho, durante las devastadoras inundaciones en el medio oeste de EE. UU. En 2019, siete sitios de Superfund se inundaron, poniendo las aguas subterráneas locales en riesgo de contaminación. Cuándo El huracán Harvey azotó el área de Houston en 2017, 13 sitios de Superfund resultaron dañados, enviando contaminación tóxica al río San Jacinto.

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