La pandemia redujo drásticamente las emisiones de la costa oeste. Los incendios forestales ya lo revirtieron.

Eso está muy por encima de los niveles normales para esta parte del año y se suma al aumento de las emisiones de los incendios masivos en todo el oeste de Estados Unidos en 2020. Solo los incendios de California produjeron más de 100 millones de toneladas de dióxido de carbono el año pasado, que ya era suficiente para anular con creces las disminuciones anuales de emisiones de la región en general.

“Las reducciones constantes pero lentas de [greenhouse gases] palidecen en comparación con los de los incendios forestales ”, dice Oriana Chegwidden, científica climática de CarbonPlan.

Los incendios forestales masivos que arden en millones de acres en Siberia también son obstruyendo los cielos en el este de Rusia y liberando decenas de millones de toneladas de emisiones, Copernicus informó a principios de este mes.

Solo se espera que los incendios y las emisiones forestales aumenten en muchas regiones del mundo a medida que el cambio climático se acelera en las próximas décadas, creando las condiciones cálidas y, a menudo, secas que convierten los árboles y las plantas en yesca.

El riesgo de incendio, definido como la posibilidad de que un área experimente un incendio de intensidad mo derada a alta en un año determinado, podría cuadriplicarse en los EE. UU. Para 2090, incluso en escenarios en los que las emisiones disminuyan significativamente en las próximas décadas, según un estudio reciente

por investigadores de la Universidad de Utah y CarbonPlan. Si no se controlan las emisiones, el riesgo de incendio en EE. UU. Podría ser 14 veces mayor hacia fines de siglo.

Las emisiones de los incendios “ya son malas y solo van a empeorar”, dice Chegwidden, uno de los autores principales del estudio.

“Muy siniestro”

Durante períodos más largos, las emisiones y los impactos climáticos del aumento de los incendios forestales dependerán de la rapidez con que los bosques vuelvan a crecer y reduzcan el carbono, o si lo hacen. Eso, a su vez, depende de los árboles dominantes, la gravedad de los incendios y cuánto han cambiado las condiciones climáticas locales desde que el bosque echó raíces.

Mientras trabajaba para obtener su doctorado a principios de la década de 2010, Camille Stevens-Rumann pasó los meses de verano y primavera recorriendo bosques alpinos en Frank Church – River of No Return Wilderness de Idaho, estudiando las secuelas de los incendios.

Señaló dónde y cuándo los bosques de coníferas comenzaron a regresar, dónde no lo hicieron y dónde especies invasoras oportunistas como el pasto cheat se apoderaron del paisaje.

en un Estudio 2018 en Ecology Letters, ella y sus coautores concluyeron que los árboles que se quemaron en las Montañas Rocosas han tenido muchos más problemas para crecer en este siglo, ya que la región se ha vuelto más caliente y seca que durante el final del último. Los bosques secos de coníferas que ya se habían tambaleado al borde de las condiciones de supervivencia tenían muchas más probabilidades de convertirse simplemente en pastos y matorrales, que generalmente absorben y almacenan mucho menos carbono.

Esto puede ser saludable hasta cierto punto, creando cortafuegos que reducen el daño de futuros incendios, dice Stevens-Rumann, profesor asistente de administración de bosques y pastizales en la Universidad Estatal de Colorado. También puede ayudar a compensar un poco la historia de EE. UU. De apagar incendios de manera agresiva, lo que ha permitido que se acumule combustible en muchos bosques, lo que también aumenta las probabilidades de que se produzcan grandes incendios cuando se encienden.

Pero sus hallazgos son “muy siniestros” dados los incendios masivos que ya estamos viendo y las proyecciones de condiciones cada vez más cálidas y secas en todo el oeste de Estados Unidos, dice ella.

Otros estudios han señalado que estas presiones podrían comenzar a transformar fundamentalmente los bosques del oeste de Estados Unidos en las próximas décadas, dañando o destruyendo fuentes de biodiversidad, agua, hábitat de vida silvestre y almac enamiento de carbono.

Los incendios, las sequías, las infestaciones de insectos y las condiciones climáticas cambiantes convertirán la mayor parte de los bosques de California en matorrales, según un estudio de modelado publicado en AGU Advances la semana pasada. La pérdida de árboles podría ser particularmente pronunciada en los densos bosques de abetos de Douglas y secuoyas costeras a lo largo de la costa norte de California y en las estribaciones de la cordillera de Sierra Nevada.

Parque Nacional Kings Canyon después de un incendio forestal
Parque Nacional Kings Canyon, en la cordillera de Sierra Nevada de California, luego de un reciente incendio forestal.

GETTY

En total, el estado perderá alrededor del 9% del carbono almacenado en árboles y plantas en la superficie para fines de este siglo en un escenario en el que estabilizamos las emisiones este siglo, y más del 16% en un mundo futuro en el que continúan aumentando. .

Entre otros impactos, eso claramente complicará la dependencia del estado de sus tierras para capturar y almacenar carbono a través de su programa de compensaciones forestales y otros esfuerzos climáticos, señala el estudio. California se esfuerza por convertirse en carbono neutral para 2045.

Mientras tanto, los escenarios de emisiones medias a altas crean “una probabilidad real de que los bosques de Yellowstone se conviertan en vegetación no forestal a mediados del siglo XXI”, porque los incendios cada vez más comunes y grandes harían cada vez más difícil que los árboles vuelvan a crecer. , un estudio de 2011 en Actas de la Academia Nacional de Ciencias concluyó.

La imagen global

El efecto neto del cambio climático en los incendios y los incendios en el cambio climático es mucho más complicado a nivel mundial.

Los incendios contribuyen directamente al cambio climático al liberar emisiones de los árboles, así como el rico carbono almacenado en suelos y turberas. También pueden producir carbón negro que eventualmente puede asentarse en glaciares y capas de hielo, donde absorbe calor. Eso acelera la pérdida de hielo y el aumento de los niveles del océano.

Pero los incendios también pueden generar retroalimentación climática negativa. El humo de los incendios forestales occidentales que llegaron a la costa este en los últimos días, aunque terrible para la salud humana, lleva aerosoles que reflejan algún nivel de calor de regreso al espacio. Similar, incendios en bosques boreales en Canadá, Alaska y Rusia pueden abrir espacio para la nieve que es mucho más reflectante que los bosques que reemplazaron, compensando el efecto de calentamiento de las emisiones liberadas.

Diferentes partes del mundo también están empujando y tirando de diferentes formas.

El cambio climático está empeorando los incendios forestales en la mayoría de las áreas boscosas del mundo, dice James Randerson, profesor de ciencias del sistema terrestre en la Universidad de California, Irvine, y coautor del artículo de AGU.

Pero el área total quemada por incendios en todo el mundo es realmente bajando, principalmente gracias a la disminución en las sabanas y pastizales de los trópicos. Entre otros factores, las granjas y carreteras en expansión están fragmentando el paisaje en partes en desarrollo de África, Asia y América del Sur, actuando como freno para estos incendios. Mientras tanto, los rebaños de ganado en crecimiento están devorando combustibles.

En general, las emisiones globales de los incendios representan aproximadamente una quinta parte de los niveles de los combustibles fósiles, aunque son no subiendo bruscamente todavía. Pero las emisiones totales de los bosques claramente han aumentado cuando se incluyen los incendios, la deforestación y la tala. Han crecido de menos de 5 mil millones de toneladas en 2001 a más de 10 mil millones en 2019, según un Documento sobre el cambio climático de la naturaleza en Enero.

Menos combustible para quemar

A medida que el calentamiento continúe en las próximas décadas, el cambio climático en sí afectará diferentes áreas de diferentes maneras. Si bien muchas regiones se volverán más cálidas, más secas y más susceptibles a los incendios forestales, algunas partes más frías del mundo se volverán más hospitalarias para el crecimiento de los bosques, como las altas montañas y partes de la tundra ártica, dice Randerson.

El calentamiento global también podría llegar a un punto en el que realmente comience a reducir ciertos riesgos. Si Yellowstone, la Sierra Nevada de California y otras áreas pierden grandes porciones de sus bosques, como han sugerido los estudios, los incendios podrían comenzar a disminuir hacia fines de siglo. Eso es porque simplemente habrá menos, o menos inflamable, combustible para quemar.

Es difícil hacer predicciones confiables sobre las emisiones globales de bosques y incendios en las próximas décadas porque hay muchas variables en competencia e incógnitas, en particular, incluidas las acciones que los humanos decidirán tomar, dice Doug Morton, jefe del laboratorio de ciencias biosféricas en el Goddard Space de la NASA. Centro de vuelo.

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